Fånga en fallande raket med en helikopter? Ja, det är planen 2022-04-28 16:43:00

[ad_1]

WASHINGTON, 28 april (Reuters) – Den lilla raketbyggaren Rocket Lab USA Inc (RKLB.O) förbereder sig för ett uppdrag som verkar mer lämpligt för en actionfilm med stor budget: att fånga en fallande fyra våningar hög raketbooster med en helikopter.

Det Long Beach, Kalifornien-baserade företaget försöker sänka kostnaderna för rymdfärder genom att återanvända sina raketer, en trend som banat väg för miljardären tech-entreprenören Elon Musks SpaceX.

Men till skillnad från SpaceX:s återanvändbara tvåstegsraket Falcon 9, som sätter igång sina motorer för att återvända till jorden, siktar Rocket Lab på en helikopter med två piloter för att plocka ett 39 fot högt (11,9 meter högt) boostersteg från mitten av luft med en kombination av rep, fallskärmar och en värmesköld.

Registrera dig nu för GRATIS obegränsad tillgång till Reuters.com

“Jag är ganska säker på att om helikopterpiloterna kan se det, så kommer de att fånga det”, säger Rocket Labs vd Peter Beck till Reuters. “Om vi ​​inte får det den här gången kommer vi att lära oss ett gäng och vi får det nästa gång, så jag är inte superorolig.”

Beroende på bra väder kommer fångsttestet att äga rum utanför Mahia, Nya Zeelands kust, platsen för Rocket Labs primära uppskjutningsplats (10:35 på lördagen vid uppskjutningsplatsen/18:35 EDT på fredag/ 2235 GMT på fredag).

Rocket Lab, som offentliggjordes 2021 genom en fusion med blanka checkar ledd av Vector Capital som värderade det till 4,1 miljarder dollar, har lanserat ungefär två dussin uppdrag för att kretsa runt för en blandning av statliga och kommersiella kunder, varav tre slutade i misslyckanden. Det växande fältet av små raketföretag inkluderar även Astra Space och Richard Bransons Virgin Orbit.

Att återvinna raketboosters via fallskärmar och helikoptrar istället för att använda sina motorer för att landa vertikalt innebär att raketen inte behöver spara extra – och tungt – bränsle för en “framdrivande” landning som SpaceX:s Falcon 9, sa Beck.

Och att landa raketer vertikalt är svårare för mindre, lättare raketer, enligt ingenjörer.

Rocket Labs helikopterfångsttest kommer att äga rum efter att företagets Electron-raket har skjutit upp 34 små satelliter i ett uppdrag som Rocket Lab döpte till “There and Back Again”.

Efter att det första stegets booster lanseras till rymden och släpper sitt satellittoppade andra steg mot omloppsbana, är den designad att falla tillbaka till jorden med åtta gånger ljudets hastighet och återinträda i atmosfären längs en smal väg för att mötas med helikoptern, som är utrustad med spårningsdatorer.

Boostersteget är utformat för att sätta ut en serie fallskärmar för att bromsa dess hastighet. Om allt går bra skulle piloter styra helikoptern, dinglande en lång kabel under, mot fallskärmsboostern, haka på den och bära den tillbaka till land.

A video från ett tidigare test visade ett dummy-raketsteg som driver ner under en fallskärm, med en mindre, sekundär ränna som sträcker fångstlinan åt sidan av raketen, vilket gör det lättare för helikopterns vertikalt hängande kroklina att haka fast. Helikoptern ligger kvar långt ovanför raketen.

“Varje stycke vi framgångsrikt har testat individuellt, nu är det bara en orkester att dirigera,” sa Beck. “Om vi ​​kan använda en raket två gånger, då har vi precis fördubblat vår produktion.”

Registrera dig nu för GRATIS obegränsad tillgång till Reuters.com

Rapportering av Joey Roulette; Redigering av Will Dunham

Våra standarder: Thomson Reuters Trust Principles.



[ad_2]